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L'Intendance de Provence

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Présentation

Dernière mise à jour août 2012


 

A côté des gouverneurs ou des lieutenants généraux des provinces, on voit apparaître, dans l'administration du royaume de France, à partir de la seconde moitié du XVIe siècle, un nouvel acteur, l'intendant, dont le rôle ne cessa de croître, au fil des règnes, dans un contexte de reprise en main politique et de développement de l'absolutisme royal.
Les intendants, dont la mission était d'ordre purement politique, n'agissaient ni en vertu d'un office, ni en vertu d'une commission, mais en vertu d'un mandat exécutif que le roi leur avait directement confié. Ce mandat exécutif se trouvait être, dans les premiers temps, parfaitement limité dans son objet : le plus souvent l'application d'un grand texte législatif. Par la suite, leurs missions furent plus variées, les plus importantes touchant aux finances. Peu à peu, ils se trouvèrent attachés à une province ou à une généralité. A partir du règne de Louis XIV, les intendants devinrent le relais principal, sinon exclusif, du pouvoir royal, avec le titre, devenu classique, d'intendants de Police, Justice et Finances. Leurs pouvoirs, énormes puisque tenus directement de la personne du Roi, ne leur permettaient cependant pas d'usurper les juridictions ou de disposer directement des fonds publics.
Les intendants, à la tête d'une administration provinciale, dont l'action fut, en fin de compte, assez bienfaisante, connurent leur apogée au siècle des Lumières. En Provence, le premier intendant véritable fut Guillaume du Vair. Ce personnage, d'une envergure hors du commun, ami personnel d'Henri IV, fut envoyé en Provence pour y présider une cour de justice, érigée en 1596, essentiellement pour remettre la province entre les mains du roi. Nommé Premier président du parlement de Provence en 1599, et avec ce seul titre, il dirigea, de fait, toute la Provence jusqu'en 1616.
La période qui suivit, englobant les désordres de la Fronde, ne fut pas favorable aux intendants. Ceux qui furent envoyés par Richelieu ou par Mazarin, ne restèrent pas longtemps en poste, et virent, pour certains leur autorité, pour le moins, fortement contestée.
La situation se rétablit en 1657, avec Henri de Forbin-Maynier d'Oppède qui remplit, officieusement, le rôle d'intendant jusqu'à sa mort, en 1671. Comme Guillaume du Vair, Henri de Forbin était, par ailleurs, depuis 1655, Premier président du parlement de Provence. L'habitude de faire coïncider la charge de Premier président et celle d'intendant de la province devint dès lors une règle jusqu'à la fin de l'Ancien Régime. C'était un moyen commode de contrôler le Parlement, d'en freiner les velléités d'indépendance et de s'arroger une grande part des pouvoirs réglementaires dont cette puissante institution disposait. Etant aussi assesseur-né des Communautés de Provence, l'intendant voyait rassemblés entre ses mains les principaux rouages administratifs de la province.
Après Henri Forbin-Maynier d'Oppède, furent intendants de Provence :

En Provence, comme ailleurs dans le royaume, les pouvoirs de l'intendant, en raison de ses multiples fonctions, étaient immenses, en matière de défense, de police, d'administration, de finances, de fiscalité et d'économie. Enfin, il ne faut pas oublier que les intendants administraient directement les terres adjacentes, ces satellites du comté de Provence comprenant notamment la ville de Marseille.

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